Αυξάνεται κάθε χρόνο η λάμψη (και το ενδιαφέρον) του Major League Soccer (MLS)
 Στο φετινό πρωτάθλημα αγωνίζονται πολλά νέα αστέρια, τα οποία έχουμε θαυμάσει για χρόνια στα ευρωπαϊκά γήπεδα

Το αμερικάνικο πρωτάθλημα ποδοσφαίρου - Major League Soccer ή πιο σύντομα MLS- για πολλά χρόνια αποτελούσε τη χαρά του κάθε βετεράνου παίκτη (Ευρωπαίου ή Λατινοαμερικάνου) που επιδίωκε να… κολλήσει τα τελευταία ένσημα της ποδοσφαιρικής του καριέρας, εξασφαλίζοντας ένα γερό εφάπαξ. Ωστόσο, τα πράγματα άρχιζαν να αλλάζουν από το 2007 όταν ο Ντέιβιντ Μπέκαμ άφηνε την Ευρώπη για να συνεχίσει την καριέρα του στους Λος Άντζελες Γκάλαξι. Ο Άγγλος σούπερ σταρ έκανε τους Αμερικανούς να ασχοληθούν περισσότερο με το άθλημα και το πρωτάθλημα κατ’ επέκταση. Μετά τον Μπέκαμ πέρασαν την άλλη όχθη του Ατλαντικού και άλλοι διάσημοι ποδοσφαιριστές (π.χ. Ανρί), δίνοντας μεγαλύτερη λάμψη στη διοργάνωση.

ΑΣΤΕΡΙΑ
Το φετινό πρωτάθλημα περιλαμβάνει πολλά νέα αστέρια, τα οποία έχουμε θαυμάσει για χρόνια στα ευρωπαϊκά γήπεδα. Παίκτες που έκαναν την διαφορά και έχουν την ποιότητα και το ειδικό βάρος ακόμα και σήμερα να δώσουν το κάτι παραπάνω. Ο 32χρονος, Κακά, αγωνίζεται πλέον στην Orlando City, ο Νταβίντ Βίγια στα 33 του χρόνια θα φοράει τη φανέλα της New York City FC (ομάδα της Μάντσεστερ Σίτι), ο Σεμπάστιαν Τζοβίνκο (πρώην παίκτης της Γιουβέντους) παίζει πλέον στην Toronto FC.
Από την 1η Ιουλίου, το αμερικανικό πρωτάθλημα υποδέχτηκε δύο θρύλους του βρετανικού και όχι μόνο ποδοσφαίρου. Ο Στίβεν Τζέραρντ αφήνει την αγαπημένη του Λίβερπουλ και μετακόμισε στην «Πόλη των Αγγέλων» για τους Los Angeles Galaxy, ενώ ο Φρανκ Λάμπαρντ θα είναι στη New York City, συμπαίκτης του Νταβίντ Βίγια.

ΜΙΔΑΣ Ο ΚΑΚΑ
Ο Βραζιλιάνος Κακά έχει την… τιμή να περηφανεύεται ότι είναι ο πιο ακριβοπληρωμένος ποδοσφαιριστής στο MLS, ανάμεσα σε αρκετούς αστέρες του παγκοσμίου ποδοσφαίρου, οι οποίοι αγωνίζονται στο αμερικανικό πρωτάθλημα.
Ο Βραζιλιάνος μεσοεπιθετικός αμείβεται με το ποσό των 6,6 εκατομμυρίων δολαρίων από το Ορλάντο Σίτι, ενώ με τα ποσοστά που καρπώνεται η αμερικανική Λίγκα, το συνολικό ποσό που καταβάλλει η ομάδα ανέρχεται σε 7.167.500 δολάρια το χρόνο. Ο Κλιντ Ντέμπσεϊ, που αγωνίζεται στους Seattle Sounders, έχει υπογράψει συμβόλαιο έναντι 5,9 εκατ. δολ. το χρόνο, ο Μάικλ Μπράντλεϊ του Τορόντο εισπράττει ετησίως 6,5 εκατ. δολ, με τον Ζερόμ Νταφόε να τον ακολουθεί με 6.180.000 δολάρια. Ο Φρανκ Λάμπαρντ θα έχει ετήσιο εισόδημα 6,2 εκατομμυρίων και ο Στίβεν Τζέραρντ 6 εκατομμυρίων.

ΟΙΚΟΝΟΜΙΚΑ
Το Νοέμβριο του 2013, το περιοδικό Forbes δημοσιοποίησε τα πρώτα νούμερα για το πόσο κοστίζουν οι ομάδες και ήταν η πρώτη προσέγγιση που έγινε στο κομμάτι αυτό μετά το 2008. Δέκα από τις 19 (τότε) ομάδες είχαν κέρδος, ο τζίρος του πρωταθλήματος ανερχόταν στα 494.000.000 δολάρια και το κέρδος ήταν 34.000.000 δολάρια. Το franchise του MLS άξιζε κατά μέσο όρο 103.000.000 δολάρια, τρεις φορές επάνω δηλαδή σε σχέση με το 2008.
Το 2014 το MLS υπέγραψε νέα συμφωνία για τα τηλεοπτικά δικαιώματα. Μία συμφωνία που φανερώνει το ολοένα και αυξανόμενο ενδιαφέρον των Αμερικάνων για το ποδόσφαιρο. To ESPN και το FOX υπέγραψαν συμβόλαιο διάρκειας οκτώ ετών με τη λίγκα, προκειμένου να αποκτήσουν τα δικαιώματα των αγώνων σε ένα deal που θα τους κοστίζει ετησίως περίπου 75 εκατομμύρια δολ. Παράλληλα το MLS «πούλησε» τα τηλεοπτικά και στο ισπανόφωνο δίκτυο Univision έναντι 15 εκατ. δολαρίων ετησίως. Επίσης, βρετανικό δίκτυο Sky αγόρασε έναντι 1,1 εκατ. λιρών τα δικαιώματα (για ένα ματς κάθε αγωνιστικής), ενώ deal με το MLS έκανε και το Eurosport.
Στο αμερικανικό πρωτάθλημα όλες οι ομάδες (δίχως καμία εξαίρεση) «ντύνονται» από την Adidas. Σε ό,τι αφορά τις οικονομικές λεπτομέρειες η συμφωνία έφερε στα ταμεία του το ποσό των 200 εκατομμυρίων δολαρίων (για οκταετές συμβόλαιο).
Το πρωτάθλημα δημιουργήθηκε με κανόνες… NBA. Και βασική παράμετρος είναι το salary cup. Οι ομάδες είναι υποχρεωμένες να ακολουθούν με… ευλάβεια στο salary cup, το οποίο ορίστηκε στα 3,3 εκατ. δολ. Δηλαδή, αυτά είναι τα χρήματα που μπορούν να δαπανήσει κάθε ομάδα για τα συμβόλαια των ποδοσφαιριστών της! Την προηγούμενη σεζόν ήταν 3,1 εκατ. δολάρια, αλλά επήλθε συμφωνία ανάμεσα στη Λίγκα, τις ομάδες και τους ποδοσφαιριστές για ετήσια αύξηση 7% προκειμένου έως το 2019 το salary cup να αυξηθεί στα 4,2 εκατ. δολάρια!

ΈΛΛΗΝΑΣ ΔΙΑΙΤΗΤΗΣ
Στο πρωτάθλημα σφυρίζει και Έλληνας διαιτητής. Ο Γιάννης Σταυρίδης που μέχρι το 2009 διαιτήτευε αγώνες της Σούπερ Λίγκα (πρόλαβε να γίνει και διεθνής διαιτητής, σφυρίζοντας και ματς του Τσάμπιονς Λιγκ), συνέχισε την καριέρα του στην Κύπρο όπου διαιτήτευσε για έναν χρόνο, για να περάσει τον Ατλαντικό, παίρνοντας μεταγραφή στο αμερικανικό πρωτάθλημα. Μάλιστα, ψηφίστηκε καλύτερος ρέφερι επί τρεις συναπτές σεζόν, το 2011, το 2012 και το 2013. Ο Έλληνας διαιτητής έχει υπογράψει χρυσό συμβόλαιο αξίας 80.000 δολαρίων τον χρόνο. Δηλαδή για κάθε αγώνα που σφυρίζει, αμείβεται με 3.500 ευρώ περίπου.

-------------------------------------------------
Οι είκοσι ομάδες
Στο τρέχον πρωτάθλημα των Ηνωμένων Πολιτειών αγωνίζονται δύο νέες ομάδες (Νέα Υόρκη Σίτι και Ορλάντο Σίτι). Το πρωτάθλημα χωρίζεται όπως κάθε χρόνο σε δύο ομίλους, δυτικό και ανατολικό, με τις ομάδες να είναι πλέον από δέκα στον καθέναν απ’ αυτούς φτάνοντας τις 20 (17 από τις ΗΠΑ και 3 από τον Καναδά). Κάθε ομάδα δίνει 34 αγώνες και η κανονική περίοδος διαρκεί από το Μάρτιο ως τον Οκτώβριο. Σε αντίθεση με πέρυσι όπου περνούσαν στα πλέι οφ μετά την κανονική διάρκεια του πρωταθλήματος πέντε ομάδες από Ανατολή και Δύση, πλέον περνάν οι έξι πρώτες. Οι συνολικά 12 ομάδες που θα βρεθούν στα πλέι οφ, θα κοντραριστούν σε νοκ άουτ ματς, μέχρι να βγει η πρωταθλήτρια, με τις πρώτες αναμετρήσεις να περιλαμβάνει μονά παιχνίδια για τις ομάδες που τερμάτισαν απ’ την τρίτη μέχρι την έκτη θέση του κάθε ομίλου. Τα κριτήρια ισοβαθμιών είναι αρχικά οι περισσότερες νίκες, έπειτα η συνολική διαφορά γκολ και στη συνέχεια η καλύτερη επίθεση. Οι ομάδες ανά περιφέρεια είναι οι εξής:
Ανατολή: Chicago Fire, Columbus Crew SC, D.C. United, Montreal Impact, New England Revolution, New York City FC, New York Red Bulls, Orlando City SC, Philadelphia Union, Toronto FC.
Δύση: Colorado Rapids, FC Dallas, Houston Dynamo, Los Angeles Galaxy,Portland Timbers, Real Salt Lake, San Jose Earthquakes, Seattle Sounders FC, Sporting Kansas City, Vancouver Whitecaps FC.